零基础可以参加国际语言学奥林匹克IOL吗?

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国际语言学奥林匹克(International Linguistics Olympiad,简称IOL)是面向全世界的高中生的一项科学竞赛,学生无需熟知语言学理论或知晓多国语言,而是凭借联想思维、科学思维、算法思维对陌生语言进行结构和模式的观察分析,挖掘外在形式之下的规则。

IOL的大名相信很多学生都听说过,有些参与过这项语言学竞赛的人对IOL的历史可能略有耳闻,知道IOL从2003年开始已经举办了18届,到了2022年将迎来第19届。

但很多人可能不知道,与IOL类似的语言学竞赛早在 1960年代 已经有迹可循,这些早期的赛事奠定了IOL的基础。

IOL的前世今生

1965年,在数学家弗拉基米尔·乌彭斯基(Vladimir Uspensky)的指导下,阿尔弗雷德·朱林斯基(Alfred Zhurinsky,1938-1991)在莫斯科举办了第一届为中学生而设的语言奥林匹克竞赛,被称之为莫斯科传统语言奥林匹克竞赛(Moscow’s Traditional Olympiad in Linguistics)。

朱林斯基最终成为了一位杰出的语言学家,但彼时的他只是一名语言学专业的五年级学生。

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▲ 阿尔弗雷德·朱林斯基

在1965年至1982年间,莫斯科传统语言奥林匹克竞赛在莫斯科国立大学定期举行,暂缓了几年后,又于1988年开始在莫斯科国家历史和档案研究所(现为俄罗斯国立人文大学)重新举行。

举办类似的比赛的国家或城市也不仅仅只有莫斯科—— 1982年以来,保加利亚定期举办语言竞赛,还有美国的俄勒冈州和荷兰也开展了类似的活动。

与此同时,莫斯科传统语言奥林匹克竞赛的奖获团队也前往保加利亚与当地赛事的获奖者竞争,反之亦然。这一系列的现象预示着在语言学领域开展 国际合作 的极大可能性 —— IOL国际语言学奥林匹克竞赛(International Linguistics Olympiad)的初步框架就这样诞生了。

IOL的历年赛事

IOL自2003年正式举办,赛事规模每一年都在大幅扩大 —— 从下图可见,2003年在保加利亚举办的IOL仅有来自 6 个国家的 9 支队伍,合计 33 人参加,但到了2021年,参与在拉脱维亚举办的IOL的队伍高达 54 支,合计 216 人,来自 34 个国家。

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第19届的IOL将于2022年7月25日至7月29日在马恩岛(Isle of Man)举行。

没学过语言学也能参加IOL吗?

许多还不了解IOL的学生在接触到这个竞赛时的第一反应可能是:没学过语言学能参加吗?或者,需要懂得好几门语言才能参加吗?

对于这两个问题,IOL官网的FAQ页面均给出了非常明确的回答 ——

问:参赛者是否需要充分具备语言学相关知识才能参与IOL?

答:不,理论上来说不需要。

但语言学相关知识非常有用。竞赛中的所有题目都会提供解决问题所需的基本资料,因此学生不需要知道复杂的语言学术语或专业名词。

然而,如果学生了解语言的基本运作形式以及各种语言之间的差异,将有助于学生答题并解释答案背后的逻辑。IOL这不仅仅是一场逻辑思维竞赛,主办方同样希望能够测试学生的语言思维能力(skills at thinking linguistically)。

总体而言,正式的语言学训练并不是必须的,因为主办方知道许多初高中都不提供语言学的课程。

问:参赛者需要精通很多门语言才能参加吗IOL吗?

答:不,学生只需要懂得其所在国家比赛用的语言即可。国际水平的IOL竞赛题目将以参赛者所在国的语言出题。

语言学并不要求学生掌握尽可能多的语言,事实上IOL题目中所提到的语言一般是鲜为人知的语言,大部分参赛者在比赛前都不太可能接触过这些语言。

IOL是一场关于如何像语言科学家一样思考的竞赛,而不是关于如何成为一个通晓多种语言的人。不过,了解多种语言不可否认是一种优势,这样的学生更了解语言是如何被运用的。

刚刚提到IOL题目中所提到的语言一般是非常冷门的语言,比如说2021届IOL其中一道题就用了埃卡里语,而2019届IOL其中一道题用了永贡语,详见下图:

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▲IOL(2021)竞赛第一题

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▲IOL(2019)竞赛第一题

IOL主办方也在官网中重申,虽然参赛者在比赛期间会遇到各种不同的题型,但它们都是以语言学为基础的;而语言学是一个相当广泛的领域,为了不给任何特定语言的使用者带来 优势,题目一般都是基于不太知名的语言。

显然而见,IOL并非旨在考察参赛者掌握外语的能力,而是测试他们能否运用 逻辑 算法 思维去解题。

从这个层面来说,IOL对没有语言学基础的学生还是非常 友好 的,也就是说这项竞赛非常适合在学校缺乏语言学系统性训练的大部分学生。

那要说参加IOL就必须对 古语言 小众语言 非常感兴趣吗?答案也是未必。如果参赛者具备强大的分析能力和语言直觉,能够透过分析语言 规律、形态或句法 等因素去推测陌生语言的意思,也很有机会能够挑战成功。

历年IOL参与者怎么说?

Joseph Feffer

2017届IOL银牌获得者、哈佛大学数学与经济专业

颁奖典礼于我在爱尔兰逗留的最后一天举行。主持人从荣誉提名开始宣布获奖者名单。她念完了所有铜奖获得者的名字,开始念银牌得主的名字,可是还没有叫到我。

在感觉大势已去的时候,我听到了我的名字。我心狂跳,走上台去接过银奖奖牌。

不过我的收获要远远多于一枚奖牌。琢磨语言学问题不仅给了我其乐无穷的消遣,而且使我开始对数学之外的事物产生兴趣。了解新语言使我接触到这颗星球上文化与人群的多样性,而语言谱系分类的知识则使我对人类演化史发生了好奇。

钻研语言学不仅教会了我解题,还有很多很多,我非常感激这段旅程。

Maxim Sigalov

NACLO参与者

*NACLO为IOL在北美赛区的选拔赛

谷歌软件工程师,哥伦比亚大学毕业生

我参加过的大部分物理与数学竞赛大抵不过是一些标准问题的反刍,那些比赛中其实没有多少创造力或者深度思考;而NACLO的每道题都有新东西,参赛者不是在完成标准程序,每次都必须思索钻研问题的特殊性,这才有意思。

竞赛题与计算语言学之间的联系可能无法被一眼看透。我并没有马上将NACLO与某个专业领域联系起来,也没有意识到研究与运用语言学可以成为一门职业。我在这个方面花了好几年才理解到,这是人们一直在实际研究的领域。我原来不知道。我参加竞赛就是因为竞赛有趣。

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