纽约时报第三届STEM写作比赛获奖文章:从上瘾到航空—烟草 未来的燃料

2016年7月15日。当一架革命性的飞机在头顶闪耀,在天空中留下一道银色的痕迹时,全世界都屏住了呼吸。这种飞行的动力不是传统的化石燃料,而是世界上可预防死亡的主要原因:烟草,它永远地改变了无数的行业。

今天的社会面临着毁灭性的吸烟流行。根据世界卫生组织的数据,烟草制品每年导致超过800万人死亡,超过疟疾、流感、结核病、艾滋病和酒精的总和。

不幸的是,数以百万计的工人也依赖这种致命的工厂来养活他们的家庭。麦吉尔大学(McGill University)研究人员的一项研究突出了这些农民在转向替代作物方面犹豫不决的原因:烟草一直有现成的市场,其土地通常不适合种植其他作物。因此,完全消除烟草可能不是最可行的解决办法。所以,如果我们把它用于健康的创新,比如未来的可持续燃料,会怎么样呢?

2014年,南非航空公司、波音公司和SkyNRG公司推出了Solaris项目。我们的目标吗?种植能把飞机送上天空的烟草。

预计到2050年,航空业的碳排放量将占全球的22%以上,因此寻找环保能源成为该行业的首要任务。Solaris是一种特殊的不含尼古丁的烟草品种,种子产量最高,是一种有希望的解决方案。科学家们正在提炼这些种子中的石油,以制造生物能源,与传统的化石燃料相比,减少83%的温室气体排放!

2016年7月15日,南非航空公司首次实现烟草动力飞行。6300升的Solaris生物能源将这架飞机从约翰内斯堡运送到开普敦——正如该航空公司的环境事务专家Ian Cruickshank所说,这段旅程“表明该行业正在发生真正的变化”。四五年前,生物燃料还被视为未来主义,而今天它已经出现了。”

与烟草不同,种植玉米等普通作物获取生物能源会产生许多问题,从损害全球粮食安全到干扰当地野生动物。但是,通过重新利用已经存在的1050万英亩烟草农田,Solaris种植完美地克服了这些挑战,同时生产更多的石油!

用罗伯特·米尔斯(Robert Mills)的话来说,这种创造性的努力激发了人们将烟草视为“未来可行的能源来源”。现在,这位弗吉尼亚州的农民每年都与环保能源公司Tyton BioEnergy Systems合作,在自己的一部分土地上种植生物燃料烟草。

研究发现,除了生物燃料,烟草还有无数其他用途,包括阻止害虫,用作纸张,甚至产生治疗艾滋病和癌症的有前景的药物。这些创新迈出了第一步,为社会提供了植物的替代的、有益的用途,证明了它在吸烟之外的无限潜力。

就像Tyton的总裁Peter Majeranowski说的那样,慢慢地,但肯定地,我们正在“重新想象烟草在世界上的地位”。这种作物用途的转变——从上瘾到飞行等等——告诉我们,即使是最有害的物质也可以被改造得更好。一切都需要一点创造力来改变。

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